27.11.09

Το μυστήριο της Ανδρομέδας


Το μυστήριο του ασυνήθιστου σχήματος του κοντινού γαλαξία της Ανδρομέδας λύθηκε με τη βοήθεια του διαστημικού τηλεσκοπίου Spitzer της NASA. Πριν από εκατομμύρια χρόνια, ο γαλαξίας συγκρούστηκε μετωπικά με έναν μικρότερο γείτονά του.

Στους ώριμους σπειροειδείς γαλαξίες, τα περισσότερα άστρα βρίσκονται συγκεντρωμένα σε έναν επίπεδο δίσκο, με βραχίονες που εκτείνονται σπειροειδώς προς τα έξω. Στην Ανδρομέδα, αντίθετα, ο γαλαξιακός δίσκος είναι στρεβλωμένος και περιβάλλεται από αρκετούς χαοτικούς και... επικαλυπτόμενους δακτυλίους.

Το ανώμαλο αυτό σχήμα, αναφέρει διεθνής ομάδα αστρονόμων στο περιοδικό Nature, οφείλεται στην σύγκρουση της Ανδρομέδας με έναν γαλαξία νάνο πριν από 210 εκατ. χρόνια.

Όπως αναφέρει το Γαλλικό Πρακτορείο Ειδήσεων, η υπέρυθρη κάμερα του Spitzer αποκάλυψε ένα άγνωστο μέχρι σήμερα δακτύλιο σκόνης που προβάλλει από το κέντρο. Ο δακτύλιος αυτός πιθανότατα αντιστοιχεί στο ωστικό κύμα της σύγκρουσης, και συνεχίζει μέχρι σήμερα να επεκτείνεται με ταχύτητα 50 χιλιομέτρων το δευτερόλεπτο.

Χρησιμοποώντας τα νέα δεδομένα από το Spitzer, οι ερευνητές προσομοίωσαν τη σύγκρουση στον υπολογιστή. Το μοντέλο υποδεικνύει ότι ο γαλαξίας νάνος Μ32 προσέκρουσε στην Ανδρομέδα, γνωστή και ως M31, για να δημιουργήσει έναν διαταραγμένο όγκο με ένα τρισεκατομμύριο άστρα.

«Αν και οι μετωπικές συγκρούσεις πιθανώς ήταν συχνές στο νεαρό Σύμπαν, ελάχιστες είναι γνωστές σε κοντινή απόσταση» αναφέρεται στη δημοσίευση του Nature, με κύριο συγγραφέα τον Ντέιβιντ Μπλοκ του Πανεπιστημίου του Ουίτουότερσραντ στη Νότιο Αφρική.

Το φαινόμενο πρόκειται να επαναληφθεί.

Η Ανδρομέδα, την οποία παρατήρησε πρώτος ο Πέρσης αστρονόμος Αμπντ-αλ-Ραμάν Αλ Σούφι το 964 μ.Χ. με γυμνό μάτι, είναι ο πλησιέστερος γείτονας του δικού μας Γαλαξία, του Μίλκι Ουέι, σε απόσταση δύο εκατομμυρίων ετών φωτός.

Η απόσταση συνεχώς μικραίνει και οι δύο γαλαξίες θα συγκρουστούν σε τρία έως έξι δισεκατομμύρια χρόνια.